Uber könnte mit diesem wenig beachteten Schritt Milliarden an Steuern sparen

Übersetzung des Artikels Uber Could Save Billions in Taxes With This Little-Noticed Move von  Eril Sherman, erschienen am 9.9.2019 bei Fortune

Uber wird Milliarden sparen – wenn es sie jemals erschafft.

Eine wenig beachtete Linie in Ubers Steuererklärung für das zweite Quartal 2019 könnte in Zukunft enorme Steuereinsparungen bedeuten. Mit einigen alten Techniken der Steuerumgehung hat Uber eine Möglichkeit, potentiell Zehnmilliarden von Dollar vor dem Steuerzahler zu schützen, sei es in den USA oder in der EU.

Die einzige Frage ist, ob das Unternehmen jemals Gewinne erzielen wird, um Vorteile zu nutzen, die völlig legal sind und über Jahre hinweg verfügbar bleiben.

So funktioniert es. Jahrzehntelang strukturierten sich Unternehmen so, “dass sie eine Offshore-Einheit in einer Niedrigsteuer-Landschaft hatten, in der nicht zufällig der größte Teil der Gewinne endete”, erklärt Valrie Chambers, Associate Professor für Steuern und Rechnungswesen an der Stetson University. “Die Unternehmenssteuern sind gesunken und die Aktionäre waren zufrieden. Dieses Phänomen ereignete sich weltweit.”

Die Linie, die Ubers Pläne verriet, war in der Ergebnisabgabe für das Quartal, das am 30. Juni endete. Sie stellte fest, dass “eine Übertragung bestimmter Rechte an geistigem Eigentum zwischen hundertprozentigen Tochtergesellschaften[in den Niederlanden] erfolgt”.

Uber scheint eine Strategie zu verfolgen, die bei Technologieunternehmen beliebt ist. Sie verlagern den Besitz ihres eigenen geistigen Eigentums (IP) – Dinge wie Patente, Urheberrechte, Geschäftsprozesse, Marken und Geschäftsgeheimnisse – auf eine hundertprozentige Tochtergesellschaft in einer Niedrigsteuerregion.

“Da verschiedene Elemente dieses Geschäfts die Nutzung dieser Immobilie erfordern, kann sie zurückgemietet werden, um zu optimieren, wo die Gewinne in ein Unternehmen fließen können”, sagte Jason Gerlis, subregionaler Direktor des Professional Services Unternehmens TMF Group, USA. Die Muttergesellschaft und alle anderen Geschäftsbereiche benötigen für ihren Betrieb einen legalen Zugang zum IP, so dass sie Lizenzgebühren an die Tochtergesellschaft zahlen.

US-amerikanische und internationale Rechnungslegungsvorschriften behandeln die Gebühren als Ausgaben, obwohl die Kosten eigentlich nur auf dem Papier stehen, da das Geld beim Gesamtunternehmen verbleibt und die Muttergesellschaft typischerweise das IP entwickelt hat. Uber würde nun seine Abteilung in den Niederlanden für die Rechte zur Nutzung der Geschäftsprozesse, der Software und wahrscheinlich sogar der Marken und des Brandings bezahlen.

Der Prozess wird als “Ertragsfreimachen” bezeichnet, da er die Gewinne vom höheren in den niedrigeren Steuerbereich verlagert, indem er die Nutzung des IP als Geschäftsaufwand betrachtet. Die Gebühren verwandeln Gewinne in einem Land in Ausgaben, die zu Einnahmen in einem anderen werden. Alles völlig legal.

Die Mechanismen sind so ausgeklügelt geworden, dass die Taktiken mit hundertprozentigen Tochtergesellschaften in Ländern wie den Niederlanden und Irland so genannte niederländische Sandwich- und Doppel-Iren erhalten. (Uber reagierte nicht auf die Bitte des “Fortune” um Stellungnahme.)

Erstellung der Steuererleichterungen

Mit der Übertragung des geistigen Eigentums auf die niederländische Tochtergesellschaft hat Uber auch eine massive Steuererleichterung geschaffen. Laut Ryan Dudley, Partner und Co-Practice-Leader der internationalen Steuergruppe der Wirtschaftsprüfungsgesellschaft Friedman, gab es für das IP einen “Step-up auf Basis hin zu einem fairen Marktwert”. Das heißt, der Wert des IP wurde nach den Rechnungslegungsvorschriften neu berechnet, um festzustellen, was er jetzt wert wäre.

Der neue IP-Wert generierte eine große Anzahl von “latenten Steuerforderungen” – wie vorausbezahlte Steuerzahlungen oder -gutschriften – in den Niederlanden in Höhe von 6,1 Milliarden US-Dollar, so Dan Lynch, außerordentlicher Professor für Buchhaltung und Informationssysteme an der University of Wisconsin-Madison, der die vierteljährliche Einreichung las. Die Steuern würden durch Multiplikation der Gewinne mit dem Steuersatz berechnet. Der Satz könnte entweder 25% oder 7% betragen, die niedrigere Zahl, die für Gewinne aus der in den Niederlanden entwickelten “Innovation” des geistigen Eigentums reserviert ist, so Dudley.

Da die Innovation jedoch weitgehend in den USA stattfand, wäre der wahrscheinliche Steuersatz derjenige von 25%. Das Ergebnis: Die Aktivitäten des Unternehmens in den Niederlanden könnten 24,4 Milliarden Dollar an Gewinnen verarbeiten, ohne Einkommenssteuern zahlen zu müssen. Uber könnte die 24,4 Milliarden Dollar im Laufe der Zeit von den USA in die Niederlande als Lizenzgebühren für die Nutzung des IP schicken und die ansonsten in den USA erzielten Gewinne an die niederländische Abteilung weiterleiten, die sich keine Steuern schulden würde.

Eine Schwachstelle: Wegen des US-Steuergesetzes 2017 wäre Uber nicht frei von jeglicher Steuer auf diesen Gewinn. Die Gesetzgebung schuf eine neue Steuer namens GILTI (steht für “Global Intangible Low Tax Income” und wurde als “schuldig ” eingestuft), die auf solche Einkommensverschiebungen erhoben wurde. Aber die Rate liegt bei 10,5% und nicht bei dem neuen einheitlichen Unternehmenssatz von 21%. Das Unternehmen kann die Steuerrechnung für 24,4 Milliarden Dollar Gewinn effektiv noch um die Hälfte reduzieren.

Es gäbe auch zusätzliche Einsparungen, weil Uber staatliche Steuern vermeiden würde, auch in Hochsteuer-Ländern wie Kalifornien. “Die kalifornische Steuer[allein] könnte mehr wert sein als die Bundessteuer”, sagte Dudley.

Aufgrund seiner früheren roten Tinte hat Uber einen Steuerverlust von 5,1 Milliarden Dollar in den USA, den es vortragen kann. Das erlaubt ihnen, separate 5,1 Milliarden Dollar an US-Gewinnen von Steuern abzuschirmen. Mit 5,1 Milliarden Dollar und 24,4 Milliarden Dollar zusammengenommen kann das Unternehmen insgesamt 29,5 Milliarden Dollar an Gewinnen teilweise oder vollständig abschirmen und so insgesamt fast 3,7 Milliarden Dollar an Steuerzahlungen einsparen.

Und vielleicht die Steuererleichterungen verlieren

Die Ironie ist, dass Uber mit all den Möglichkeiten, Steuern zu senken, sie vielleicht gar nicht dazu in der Lage sind – denn, wie Investoren wissen, macht es keine Gewinne.

In der Q2-Anmeldung erklärte das Unternehmen, dass es die niederländischen und US-amerikanischen Steuervorteile in eine “Variationszulage” umgewandelt habe, die eine buchhalterische Terminologie für die Beiseitelegung der Vorteile sei, da das Management der Ansicht sei, dass es in absehbarer Zeit keine Möglichkeit geben werde, sie zu nutzen, so Lynch. Wenn Unternehmen Steuerfreibeträge buchen, prognostizieren sie die zukünftige Unrentabilität, sagte er.

Auch die absehbare Zukunft scheint eine lange Zeit zu sein. Nach den US-Rechnungslegungsvorschriften können die 5,1 Milliarden Dollar an Verlusten bis zu 20 Jahre lang vorgetragen werden, sagt Dudley. Niederländische Vorschriften würden Uber zwingen, die Steuererleichterungen über einen Zeitraum von fünf Jahren mit 20% pro Jahr anzuerkennen. Sobald ein Betrag erfasst ist, hat das Unternehmen sechs Jahre Zeit, ihn zu verwenden.

Einige Berechnungen deuten darauf hin, dass das Uber-Management konservativ keine Gewinne für eine ganze Generation erwarten kann (oder bis sie menschliche Fahrer durch selbstfahrende Autos ersetzen oder ergänzen können).

Klingt nach einer ziemlich langen Fahrt, zumindest für Investoren.